Orbayu and its First Repeat Ascent

In the summer of 2009 we spent many days of effort and excitement creating Orbayu; and several days more trying to free climb it.

The fifth pitch (the crux pitch) was a real headache and for several days we really doubted whether we were capable of doing it. After much strain and effort, and as our strength began to wane, we found a possible variant to the right of the original route which would allow us to avoid the key section which we just couldn’t complete. The younger of the Pou brothers (Iker) completed the pitch without any problems using that variant. The ethical conundrum that this posed to us was that we had to stray seven metres to the right of the original line returning to it a little further up, seven metres to the left. Halfway along the traverse is a rest without hands…


Despite wanting closure on the Orbayu project after having invested so much time in the initial opening of the route and the subsequent attempts at free climbing it, we decided that our climbing ethics left us with no choice but to persevere until we had successfully free climbed the crux pitch. This difficult decision led us to spend several more days on the wall, but finally we were able to ‘scend Orbayu, from bottom to top in one day, exactly as we had dreamt and intended from the start.

This summer (2011) marks the first repetition of this route, by the hands of Nicolas Favresse and Adam Pustelnik.


They beg to differ with our appraisal of the route’s grade believing the route to be below our estimitation, with Nicolas suggesting 8b+ and Adam (who is similar in stature to Iker) 8c, despite that fact that they used the original system.


In 2009, and informed by our experience on some of the hardest walls in the world, we decided to grade Orbayu as an 8c+/9a, which meant that our route had the hardest grade in big wall climbing at that time. In all honesty, and as has always been a common thread in our careers, we graded the route based on the effort (the number of attempts) we put into it.

At the time when we created the route, Iker was climbing 8cs on the second attempt, had on-sighted a few 8b+s, as well as a few 8c+s in four or five attempts, all in Etxauri (Navarre) on corroborated routes and in the same climbing style as Orbayu.


Despite all this, and after a project of such magnitude, in the summer of 2010 we decided to compare and contrast Orbayu with some of the routes from the European canon. We chose: Solo Per Vechi Guierrieri 8c/170 m, Pan Aroma 8c/550 m and Zahir 8b+/350 m.

After that summer, and with all those routes completed relatively quickly, we returned home completely satisfied and convinced in our grading Orbayu.


Now Nico and Adam consider that we did make a mistake. We are left with no alternative but to accept that we were wrong, but, truth be told, having climbed innumerable hard routes around the world, we continue to believe that even if we did mistake our initial grading of Orbayu, the route is definitely closer to the grade we proposed than those proposed by Nicolas and Adam.


With that point cleared up, we would like to offer them our most sincere congratulations for the ascent- because, as they themselves have recognized “Orbayu is an exceptional route” and at the end of the day that is the most important thing for any climber opening a new route. We also want to wish Adam the very best, and a speedy and total recovery from his serious accident on the Naranjo de Bulnes.


Iker and Eneko Pou.





ORBAYU 8c+/9a, 500m (VIDEO)

Foto: Tim Kemple

It has taken more than two months of work on Urriellu, but in the end we've acomplished our goal: Orbayu has had its first free ascent after 8 hours on the wall, sending all the pitches on lead to complete what has come to be the most important route of our career. In the end we decided to give it 8c+/9a, a little less than anticipated, making it the most difficult big wall route in the world.


It is clear in our minds that the importance of Orbayu resides above all in the fact that we have been able to climb at such a high level of technical difficulty on a high mountain wall such as The West Face of El Naranjo de Bulnes, where the gear is very precarious; micro wires, friends, pitons, copperheads...-and the potential falls can be up to 20 or 25 meters. But even more important is the fact that we have been capable of having the vision, creativity and ingenuity to have imagined the line. Ten years ago we were already pretty good at making repeat ascents of difficult routes, but we still hadn't had the vision, nor the inventivness to pick out a futuristic line for ourselves, and climb it.  This is where the difference lies for us; only the master can produce the original.

There have been difficult moments, above all between the 20th of June and the start of August, when the weather was almost wintry and we could hardly get on the route, and  there have been amazing moments when the good weather began and we progressed much more quickly.


Photo: Tim Kmple

Orbayu is a new route that combines 4 new pitches on the overhang of  'La Bermeja', 6 pitches of  'La Via Mediterráneo', and 3 pitches of  'La Rabada- Navarro'.


We tried the hard part over three days in the summer of 2008 (5th and 6th pitches), and realized that they would be able to be free climbed. We returned on the 20th of June this year to begin what was to be two months of work, spending many days on the crux pitches, (the 5th and 6th, A3 in difficulty), and the corresponding pitches on 'La via Mediterráneo'. First we managed to climb the crux pitches on top rope with one fall, and later we freed the four new pitches on the Bermeja overhang in three days, up to the beginning of the 5th pitch.  Later we began alternating climbing these four new pitches with the 5th. Knowing it was the crux pitch, we focused all our efforts on it, firstly sending it on top-rope, the following week on lead, and finally we finished the job this week with a red point ascent of the entire route from the ground to the summit.



The route stands as follows:

PItch 1: 8a+, 38m, 6 bolts. A few moves on fragile holds to begin, followed by a bouldery move, then continue to the chain.

Pitch 2: 8a, 25m, 3 bolts. Hard bouldery sequence to begin, a bit of stamina then a bouldery finish.

Pitch 3:  8a, 25 m, 5 bolts. Five clips requiring some power endurance through the perfect overhanging wall and a last hard, unprotected move to the chain.

Pitch 4: 7a, 25m, 3 bolts. Hard bouldery sequence to start, keep it together with the gear far below, another hard move and some technical wall climbing up to the chain.

Pitch 5: 8c+/ 9a, 37m and 2 new bolts for the free variation. A first section of around 7c+/8a of technical climbing, a bouldery sequence of 8a+/b (boulder), and a final section on monos and two finger pockets at around 8b (sport). The first and last sections are protected by copperheads, pitons and small wires sunken in by potential falls of up to 20-25m.

Pitch 6: 8 a+, 30 m. Protected by some very old and oxidised bolts. The first hard section is protected by copperheads, continue on to another bouldery sequence and then easy  climbing until the reunion.

Pitch 7: 6b+, 55m of technical wall protected by friends and pitons.

Pitch 8: 6a+, 40m of technical vertical wall protected by slings, threads, pitons and friends.

Pitch 9: 5, 45m of delicate traverse almost without any gear.

Pitch 10: 5, 50m of corner/ chimney climbing protected by friends up to Roca Solano.

Pitch 11: 5+ 60m  linking the two pitches of la Rabada-Navarro. Friends and pitons.

Pitch12: 5, 35m of the face of  the Rabada. Friends and pitons.

Pitch13: 5, 45m of the final pitch on the face of the 'Rabada- Navarro' to the top. Friends and pitons.


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Thus we conclude our fifth route of maximum difficulty on Uriellu, 12 years after accomplishing the first free climb and single day ascent of 'El Pilar del Cantábrico 8a+/500m in 1997. Later,  Zunbeltz 8b+/500m first free ascent in 2003, Quinto Imperio 8b/500m, first free ascent in 2006, and the opening and later sending of Lugorri 8c+/250m also in 2006. The majority of which are still awaiting repeat ascents today.

Foto: Tim Kemple



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Eneko L1, 8a+  (Fot: Jabi Barayazarra)Ahora si que empezamos a ver la vía ORBAYU mucho mas cerca. Es mas, si todo va bien, deberíamos tenerla en unos pocos días al alcance de nuestra mano.

Si la semana pasada dábamos un “paso de gigante” con el encadenamiento de segundo del largo clave – el 5º de una dificultad en torno al 9a y A3 de exposición- esta semana creemos que hemos dado el salto definitivo con el encadenamiento de este mismo largo de primero.

Aunque técnicamente hablando el largo estaba escalado ya la semana pasada (de segundo), no hay que olvidarse de que es el largo mas expuesto de la vía, con tramos largos de aseguramiento muy precario sobre pitones falcados e incluso plomos, que en caso de caída pueden dar vuelos de hasta 25 metros.

Es por lo tanto en este momento cuando realmente podemos dar por totalmente escalado el largo 5, habiéndonos enfrentado a su dificultad de entorno al 9a (sus 35 metros son una sucesión de regletas que casi no se ven y bidedos y monodedos de primera falange) y a su exposición. De seguro estamos hablando del largo mas difícil y expuesto que hasta la fecha nunca se haya escalado en grandes paredes.

Parece que se confirman las graduaciones que ya comentamos la semana pasada e incluso el primer largo podría subir un plus por la ruptura de una laja: L.1: 8 a/+; L.2: 8a; L.3: 8a; L.4: 7a; L.5: 9a?; L.6: 8a+; L.7: 6b+; L.8: 5; L.9: 6a; L.10: 5; L.11: 5; L.12: 5+; L.13: 5; L.14: 4+; L.15: 5.

Estando como están en este momento todos y cada uno de los 15 largos escalados en libre por separado, ha llegado el momento de empezar a intentar hacer la vía entera del tirón y desde abajo en el día que es lo que toca en estos casos. Durante los próximos días habrá que poner toda la carne en el asador, mientras tanto, nosotros cada día que pasa nos sentimos más fuertes para finalizar con éxito la que sin duda va a ser una de las escaladas más importantes de nuestra carrera.

Iker L5, 9a  (Fot: Brett Lowell)



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Cuando el día 20 de junio se van a cumplir dos meses de duro trabajo en el Picu Urriellu, con la apertura y posterior ensayo para la escalada en libre de Orbayu, esta semana hemos empezado a ver la luz. Y este enorme avance en la consecución de la que puede ser la vía mas difícil del mundo en pared ha venido de la mano del encadenamiento bajo cuerda (con la cuerda por arriba) del largo clave de la ruta, que como casi todos sabéis, es el quinto, tiene una dificultad de entorno al 9a, y, una exposición de A3.

Por lo tanto a día de hoy, todos los largos de la ruta han sido escalados en libre y en “punto rojo” (encadenados). A partir de ahora nos quedaría hacer este quinto largo de primero (con la cuerda por abajo), con la exposición que conlleva (aseguramiento sobre clavos falcados y plomos que podrían llevar a caídas de hasta 25 metros), para una vez memorizado perfectamente este largo y los otros catorce restantes, intentar la ruta entera del tirón y en un solo día de escalada.

Con lo cual, esta semana, además del avance de haber conseguido encadenar el largo clave de segundo, también escalamos la vía entera hasta la cumbre, que aunque mas sencilla que la primera parte, nos convenía conocerla para poder salir con rapidez el día de la escalada final. Aunque no es difícil tendremos que afinar en esta parte para no tener caídas porque es una zona con muy pocos seguros.


Tardamos solo 3 h ½ desde el ultimo largo difícil (el sexto) hasta la cumbre con lo que vemos perfectamente viable hacer toda la escalada en el día, mas cuando el quinto largo habría que sacarlo antes de las cuatro de la tarde que es cuando entra el sol (los agarres son tan pequeños que seria imposible hacerlo con el astro encima de la cabeza).


A día de hoy y  a la espera de probar un poco mas la ruta las dificultades quedarían de la siguiente manera: L.1: 8a; L.2: 8a; L.3: 8a; L.4: 7a; L.5: 9a?; L.6: 8a+; L.7: 6b+; L.8: 5; L.9: 6a; L.10: 5; L.11: 5; L.12: 5+; L.13: 5; L.14: 4+; L.15: 5.


Dicho esto, nos da la sensación de que las dos próximas semanas puedan ser claves en la consecución de la primera escalada en libre de la vía Orbayu.




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Eneko en L3, 7c+Este verano hemos decidido que nos vamos a esforzar todavía un poco más. Nuestra intención es dar un paso más en la dificultad lograda hasta ahora en grandes paredes. Para eso este verano nos estamos dedicando a la apertura y posterior escalada en libre de la vía ORBAYU en el Naranjo de Bulnes.

Es un reto de aquellos que motivan: 9a en pared, mucha exposición (caídas potenciales de hasta 25 m- un edificio de cinco plantas-), 500 metros de pared extraplomada, y en síntesis, alpinismo en roca de verdad, que es lo que llevamos haciendo o intentando hacer sin parar los últimos diez años.

Pero esta vez la diferencia es que probablemente estemos ante lo más difícil de nuestra carrera. Nunca antes nadie ha conseguido una ruta en pared de tanta dificultad y llevar un poco mas arriba el nivel mundial siempre es difícil. Pero no es la primera vez que escalamos en el Picu Urriellu. Juntos hemos firmado algunas de las mejores ascensiones que en la mas emblemática de las montañas españolas se hayan hecho en los últimos años: Primera en libre y en el día al Pilar del Cantábrico 8 a+/500 m (1997), las cuatro caras del Naranjo en el día (1998/10:30 h. Lo mas rápido del momento), primera en libre a Zunbeltz 8b+/500 m (2003- Aun sin repetir), primera en libre a 5º Imperio 8b/500 m (2.006- Aun sin repetir), apertura y primera en libre a Lurgorri 8c+/250 m (2006- Aun sin repetir. De lo mas difícil del mundo hasta este momento).



Iker ensayando, L5 (9a?) Primero abrimos ORBAYU en la Cara Oeste en tres duros días de trabajo. La apertura de los cuatro largos se realizo desde abajo, con taladro y en libre. Es la manera mas vanguardista de abrir, pero también implica mucha tensión, cuando el gancho o el pequeño friend que te tiene que aguantar para meter el parabolt, sale volando y sin quererlo te ves con el taladro encendido en la mano y volando una pila de metros. Eso el lo que le pasó a Iker hasta en tres ocasiones en uno de los pasos clave del tercer largo de 7c+.

ORBAYU surca la parte mas desplomada del Picu Urriellu, el archiconocido desplome de la Bermeja. Y cuenta de vecinas a vías tan emblemáticas de la historia de la cara oeste como Principado de Asturias y  Marejada Fuerza 6.

Son cuatro largos de cuerda graduados como 7c+, 7c+, 7c+ y 7a ( los grados están a falta de confirmación) que dan a parar directamente sobre el gran agujero de la vía Mediterráneo (Parte roja del croquis). Aquí se junta con esta antigua línea de los hermanos Gallego, que va a ser donde vamos a encontrar las mas importantes dificultades con el largo clave de 9 a (¡A 150 m del suelo!) y uno posterior de 8 a/+ (Parte amarilla del croquis). Son además largos con equipamiento muy antiguo, importantes distancias entre seguros que pueden dar caídas de hasta 25 metros y donde además del factor físico, el psicológico va a jugar un papel fundamental ¡Desde luego no va a ser fácil superar una de las secciones más difíciles del 9a asegurándose únicamente sobre clavos falcados y plomos! De aquí para arriba las dificultades decrecen, pero los últimos 300 metros (Parte azul del croquis) son un mar de roca donde seguir la línea de la ruta es muy complicado y las caídas no están permitidas por la casi ausencia de emplazamientos donde asegurarse.

Van a ser 500 metros de caliza perfecta, dividida en 17 largos de escalada, la que vamos  a tener que superar para realizar la que casi seguro es la vía más difícil del mundo. Nos gustaría hacer toda la escalada en el día, pero si no es posible, meteríamos la hamaca y dormiríamos en pared los días que haga falta. Ya lo hicimos en el 2003 durante la liberación de Zunbeltz, y sabemos que dormir viendo las estrellas suspendidos en mitad de la cara oeste es una experiencia religiosa.

¡Un reto por lo tanto de aquellos que nos gustan!


Jabi trabajando en la vertical